Uit de krant

… Van zaterdag 7 september:

Het blijft spannend voor Wildlands
Wildlands heeft achteraf gezien in het begin een te grote bezoekers- stroom heeft gehad

Hij staat nu bijna een jaar als interim- directeur aan het roer van Wildlands. En roerig was het. Nu lijkt het voorzichtig de goede kant op te gaan, maar: ,,Het blijft spannend.’’ Interim-directeur Erik van Engelen (51) uit Haarlem blikt terug en vooruit.
Het kantoor van Erik van Engelen kijkt via een enorme raampartij uit op het Raadhuisplein in Emmen. De speeltoestellen, bankjes en waterpartijen zorgen ervoor dat hier altijd wel wat te zien is. Van Engelen lacht. ,, ’s Avonds zijn er soms volwassenen die zich onbespied wanen en met hun fiets dwars dóór het water rijden, in plaats van erlangs. Ze halen even het kind in zich naar boven. Mooi vind ik dat.’’

De aanpalende winkels en Wildlands Adventure Zoo Emmen mogen op zo’n moment dan dicht zijn, Van Engelen zit nog geregeld in de avonduren achter zijn bureau. Vorig jaar oktober werd de Haarlemmer, die eerder aan het roer stond van grote ondernemingen zoals ING en Eneco, binnengehaald als probleemoplosser in het Emmer dierenpark. Hij moest het tij van dalende bezoekersaantallen en slechte financiële resultaten zien te keren.

Hoe trof u het park aan?

,,In crisis. Wildlands draaide 8,5 miljoen euro verlies dat jaar. Er moest enorm veel gebeuren in heel korte tijd. Het team was al bezig met een inventarisatie en ik had het voordeel dat er in de media veel over het park te lezen was. Dat heb ik ook gedaan. Ik moest van de gemeente, schrik niet, binnen twee weken met een nieuw bedrijfsplan komen. Gesprekken met de gemeente, schuldeisers, personeel, de Raad van Commissarissen… alles moest heel snel.’’

Wat was uw conclusie?

,,Dat Wildlands een waanzinnig mooi, vooruitstrevend park is, dat achteraf gezien in het begin een te grote bezoekersstroom heeft gehad. Het blijft bizar: 1,3 miljoen mensen in 8 maanden tijd. Het was te druk, waardoor je wachtrijen en wachttijden krijgt. Het jaar erna kwamen er 1 miljoen bezoekers, wat nog steeds een prima aantal is. Toch gingen journalisten vragen waarom er niet meer bezoekers kwamen. Kijk, er zijn meerdere parken in Nederland die hetzelfde aantal trekken, terwijl ze in een dichtbevolkter gebied zitten. Alleen, er is voor Wildlands altijd gerekend op méér. En de kosten waren daar ook op gebaseerd. Achteraf gezien heeft het park een te grote broek aan gehad. Er ontstond een negatief sentiment. Er is te weinig gedaan met de signalen die uit de omgeving kwamen. Met het gevoel van de mensen ook. Zij gingen van een park met nostalgie naar een nieuw park, een combinatie van dierentuin en attractiepark. Dat hinken op twee gedachten is heel lastig. En de prijs was te hoog.’’

U kwam snel met een nieuwe koers: Wildlands moest weer meer dierenpark worden. Geen nieuwe attracties meer, een lagere entreeprijs en forse bezuinigingen, onder meer door te snijden in personeel. En u legde de lat lager: 940.000 bezoekers per jaar. Kan het park de toekomst nu aan?

,,Ik vind dat dit realistisch is. Ik wilde per se geen beloften doen die ik niet kon waarmaken. En ik voel mij verplicht aan de omgeving om snel aanpassingen te doen. Dit park moet generaties meegaan. Net zolang als de vorige dierentuin (dat is opgericht in 1935 en 80 jaar heeft bestaan, red.) en het liefst nog langer. Maar ik moet er ook bij zeggen: het is en blijft spannend. Dit jaar hadden we aanvankelijk een grotere voorsprong opgebouwd qua bezoekersaantal ten opzichte van vorig jaar, maar toen gooide het weer roet in het eten. We hadden nog zo gehoopt dat er niet wéér zo’n hete zomer zou komen. Maar dat gebeurde dus wel. Je hebt altijd te maken met factoren die je niet in de hand hebt. Iedereen denkt dat je met een maakbare wereld te maken hebt, maar als de mussen dood van het dak vallen, beginnen wij niks.’’

Bent u full-time in Emmen aan de slag?

,,In het begin was het meer dan full-time. Nu probeer ik één dag in de week in Haarlem te zijn, bij mijn vrouw en kinderen. We hebben twee dochters van 7 en 10 jaar. Maar ik moet zeggen dat die ene dag per week er vaak bij in schiet.’’

Waarom zei u eigenlijk ja tegen deze klus?

,,Dit was toch wel een droom. Alles wat ik hiervoor had gedaan, kwam hierin samen. Commercie, marketing, crisismanagement, reorganisaties. Overleggen met partijen, onderhandelen. En dat in een dierenpark, of toen nog een themapark… dat geeft toch een extra dimensie. Het triggert mij om complexe zaken eenvoudig te maken. Ik wilde de rust en de nuchterheid terugbrengen.’’

Waar hebt u slapeloze nachten van gehad?

,,Slapeloze nachten is te veel gezegd, maar vooral in het begin, toen er zo veel heel snel moest gebeuren, lag ik wel te piekeren. Dat was een heftige periode. We hadden best wat sympathie verloren en er werd ons weinig tijd gegund. Dat vond ik het lastigst: de grote belangen en de tijdsdruk. En het blijft heel moeilijk om afscheid te nemen van collega’s. Zeker hier.’’

Lastiger dan bij de andere bedrijven waar u hebt gewerkt?

,,Ja, toch wel. Ik heb veel gewerkt in de Randstad. Daar weet je dat een marketeer 5 kilometer verderop wel weer aan de bak komt. Dit was anders omdat het zo’n specifieke sector is en omdat het personeel al zo’n vervelende tijd had gehad. Vergeet niet dat de laatste jaren in het oude Dierenpark Emmen ook niet goed ging. Toen ging het in Wildlands het eerste jaar sky high en daarna zette wéér die negatieve lijn in. Het personeel heeft de negativiteit om hen heen echt als heel vervelend ervaren. En ondertussen moest ik ze meekrijgen met weer nieuwe plannen. Je zegt eigenlijk: Ga weer een stapje extra zetten, geloof me maar dat het moet, maar ik weet nog niet met wie ik doorga.’’

U heeft een managementlaag uit de organisatie geschrapt. Hoezo? Was die overbodig?

,,Ik heb meer beslissingsbevoegdheid bij de werkvloer neergelegd en er zijn kortere lijnen gekomen. Voor sommige dingen, zoals het bestellen van spullen, waren wel heel veel handtekeningen nodig. In theorie zijn er genoeg alternatieven om de personeelskosten te drukken, maar je kunt in een park als dit niet zeggen: gooi de dierenverzorgers er maar uit. Om de juiste beslissing te nemen, kijk je naar het bedrijf en wat het nodig heeft. Het kon allemaal wel wat efficiënter. Door de kortere lijnen zijn we tegelijk slagvaardiger geworden. Zo gaan we ook restaurant Travellers’ Taste bij de ingang, nu nog een à la carte restaurant, ombouwen tot zelfbedieningsrestaurant. Dat scheelt personeelskosten en we denken dat bezoekers het prettiger gaan vinden. Nu moeten ze bij drukte soms lang wachten omdat we niet à la minute meer personeel kunnen regelen. Zo proberen we steeds aan de knoppen te draaien.’’

Hoe gaat het nu met Wildlands?

,,We lopen qua bezoekers in lijn met de planning en doen het financieel ook iets beter dan begroot, door incidentele meevallers. Maar belangrijker vind ik dat de waardering van bezoekers is gestegen. Zij geven ons op Zoover nu een 8,2. De sympathie is aan het terugkomen.’’

Hoe hebben jullie dat voor elkaar gekregen?

,,Ik denk dat het een combinatie is van de lagere prijs en de lagere verwachtingen van de bezoekers, juist door die negatieve reviews die er zijn geweest. En het heeft volgens mij ook te maken met het feit dat we keihard werken aan kleine en grotere aanpassingen. Dat zien de mensen. We hebben net een doorsteek gemaakt tussen twee werelden, omdat bezoekers klaagden over het feit dat ze in Nortica hetzelfde stuk terug moesten lopen. Ook komen er aquaria met hondshaaien en roggen, tot genoegen van de Kinderraad van Advies, en hebben we damwanden verlaagd bij de zeeleeuwen, zodat die voor kinderen beter te zien zijn. We blijven altijd bezig.’’

,,Laatst viel het mij op dat de nijlpaarden vaak met hun kont naar het publiek op de bodem van het bassin liggen. Dat moet anders, dacht ik. We hebben zoveel moeite gedaan het water daar schoner te krijgen, maar zo zijn de dieren nóg niet goed te zien. We hebben nu een tuinslang geplaatst die af en toe water spuit. De nijlpaarden vinden het leuk om hun bek daaronder te houden en het water op te vangen. Zo lokken we ze op een diervriendelijke manier naar een plek waar het publiek ze beter kan zien. Net zoals we een bovengronds voor het glas een open rioolbuis hebben geplaatst bij de ijsberen. Daar kunnen ze beschutting zoeken, terwijl ze toch zichtbaar zijn. Ook de bavianen-arena wordt aangepast. De apen krijgen meer klimmogelijkheden en meer plekken waar ze zich kunnen afzonderen van de groep.’’

Jullie hebben ook de banden met ondernemers en organisaties aangehaald. Is dat iets om mee verder te gaan?

,,Zeker. We verkopen nu plaatselijke producten zoals Amsterdam Good Cookies en bier uit Emmen. We hebben hier de start van De Gouden Pijl en de Drentse Fiets4Daagse gehad. Het is toch fantastisch als honderden mensen daarover praten, er foto’s van maken en deze op Facebook zetten? Ik ben blij dat organisaties en ondernemingen weer naar ons toe willen komen. De ondernemers waren eerst helemaal niet betrokken bij Wildlands. Nu heeft kledingzaak Derksen en Derksen pluche apen en ijsberen in de etalage gezet, met een verwijzing naar ons park, en delen ze aan klanten flyers met korting uit. Ik weet niet wat er nog meer komt, maar wij staan open voor samenwerkingen.’’

De vorige directeur Frankwin van Beers stelde dat er jaarlijks moest worden geïnvesteerd, met om de drie jaar iets groots. Is daar nog ruimte voor?

,,Er is geld gereserveerd, maar zoiets als een achtbaan gaan we niet meer aanschaffen. We zouden kunnen gaan voor een grotere diersoort, zoals een grote hond- of katachtige, maar ik vraag me eerlijk gezegd af dat de weg is. Wij moeten het vooral hebben van bijzondere ontmoetingen tussen mens en dier. Onze prairiehondjes, die tussen het publiek door kunnen lopen, zijn bijvoorbeeld een van de meest gefotografeerde dieren en heel populair bij jonge kinderen, terwijl ze klein zijn.’’

Wat zijn de verdere plannen dit jaar?

,,Nu de pinguïns zijn verhuisd, nemen we Nortica verder onderhanden. Er komt een gebouw dat eruitziet als een oude houtzagerij, waar je doorheen loopt, met aan de ene kant een vliegkooi en aan de andere wasberen en stinkdieren. De souvenirshop in dat gedeelte maakt nog dit najaar plaats voor aquaria. Begin volgend jaar gaat het Kompasplein helemaal over de kop. Het wordt een plek met dieren, waar kinderen kunnen spelen terwijl hun ouders een terrasje pakken.’’

En de entreeprijs? Wat gebeurt daarmee?

,,Dat weten we nog niet. Daar kunnen we aan het eind van het jaar meer over zeggen. Wat we in ieder geval gaan doen, is het opa- en oma-abonnement herinvoeren. Grootouders kunnen dan een paar naamloze abonnementen voor de kleinkinderen kopen, zodat ze dan eens de één en dan eens de ander kunnen meenemen.’’

Jullie hebben dit jaar veel vaker meegedaan met acties en ‘gestunt’ met kaartjes op platforms zoals Vakantieveilingen. Dat levert wel meer bezoekers op, maar weinig geld. Wat is de winst?

,,Het is een duivels dilemma. Ik noem het duivels omdat je er niet meer omheen kunt. Vanwege de anderen, die er ook aan meedoen. Maar goed, je kunt bepalen welke weken je het inzet. En je stelt ook maar een bepaalde hoeveelheid kaartjes beschikbaar. Verder is het natuurlijk zo dat onze omzet niet alleen komt van de kaartverkoop, maar ook van de bestedingen in onze horeca en shops.’’

U hebt verlenging gekregen en bent tot aan het eind van het jaar interim. Wordt u daarna ook de nieuwe directeur?

,,Dat is niet aan de orde. Binnenkort heb ik wél een gesprek met de Raad van Commissarissen over een eventuele tweede verlenging als interim.’’

5 reacties op ‘Uit de krant

  1. Dhr. Van Engelen heeft duidelijk hart voor het park en zijn bezoekers. Voor het park fantastisch dat hij nog een poosje Interim blijft. Begrijpelijk dat hij niet de directeur wil worden, maar voor het park wel ontzettend jammer.

    Geliked door 2 people

Steek ons & anderen gerust aan met jouw enthousiasme en lucht je ♥

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.